Par multimédia, on entend un produit ou un service qui associe des informations d'origines diverses (texte, image, son, vidéo, etc.) en offrant à l'utilisateur la possibilité de les consulter de façon interactive, le tout étant disponible sous forme numérique sur divers types de support.

La télévision classique ou les nouveaux téléphones mobiles avec écran numérique ne sont-ils pas du "multimédia" ? Le mot multimédia est souvent utilisé à propos des techniques qui permettent d'associer des informations d'origines diverses telles que du texte, du son, des images fixes ou animées, de la vidéo, etc.

En réalité, le multimédia, c'est bien plus qu'un ensemble de techniques. C'est un moyen de communication et de diffusion d'informations à part entière tout comme la presse, le cinéma, la radio ou la télévision.

Pour qu'on puisse parler de multimédia, il faut retrouver les quatre caractéristiques suivantes:

  • l'existence d'éléments informationnels d'origine et de nature diverses, tels que textes, images fixes ou animées, sons ou vidéos, mis simultanément à la disposition de l'utilisateur,
  • l'organisation structurée de ces divers éléments suivant un scénario basé sur des liens logiques permettant à l'utilisateur de se déplacer et de dialoguer à son propre gré de manière interactive,
  • la réunion de tous les éléments sous forme d'un ensemble cohérent formant un produit ou service original. On peut ainsi parler d'une œuvre multimédia tout comme on parle d'une œuvre cinématographique.
  • la mise à la disposition du produit ou service à l'aide d'un support faisant appel aux techniques de numérisation et de compression.

C'est cette conjonction de caractéristiques qui fait que le multimédia est un média à part entière pour lequel des spécialistes a c e, d'un genre nouveau ont toutes les raisons d'exister.

On classifie le produit ou service multimédia en deux grands types suivant que l'utilisateur y accède "en ligne" ou "hors ligne".

  • En ligne (online)
    l'utilisateur accède au produit ou service via Internet. Le produit ou service multimédia est alors stocké à distance sur une autre machine « serveur » que le poste de travail de l'utilisateur (ordinateur, console, GSM,
    tablette, télévision ou autre).
  • Hors ligne (offline)
    l'utilisateur accède au produit ou service multimédia à partir de sa machine ou poste de travail sans être connecté à un réseau. Le marché du multimédia hors ligne est plus restreint et souvent plus ciblé sur certains secteurs comme par exemple celui des jeux vidéo.

Une application ou "oeuvre" multimédia peut fonctionner de plus en plus fréquemment en utilisant simultanément ou alternativement les deux types. C'est le cas d'une application éducative sur CD-ROM ou DVD qui contient des bonus accessibles sur Internet, ou encore d'un jeu vidéo sur console pouvant également fonctionner sur plusieurs consoles en réseau via la « toile ».

Les métiers de l’agence a c e s'appliquent à la fois au multimédia en ligne et hors ligne. Seules quelques fonctions sont spécifiques uniquement au multimédia en ligne comme Webdesign ou Webmastering.